Por Mikel García.

Los efectos negativos del azúcar sobre la salud están relacionados con el aumento de peso y la obesidad. En este sentido, organizaciones como la Organización Mundial de la Salud y los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades recomiendan limitar la ingesta dietética de azúcares añadidos a menos del 10% de las calorías diarias.

Desafortunadamente, el azúcar todavía prevalece en nuestro sistema alimentario y las encuestas recientes informan que se consume ampliamente. En países como Estados Unidos, el porcentaje promedio de calorías diarias consumidas por el azúcar añadido fue aproximadamente del 16% para niños (de 2005 a 2008) y del 13% para adultos (de 2005 a 2010).

Conoce los diferentes tipos de azúcares y edulcorantes, alternativas naturales y los efectos que tienen sobre la salud.

¿Qué es el azúcar?

El azúcar es un grupo de carbohidratos simples que incluye monosacáridos, como fructosa y glucosa, y disacáridos, como sacarosa y lactosa. El azúcar se produce naturalmente en ciertos alimentos, como frutas, leche y verduras. Los ingredientes de azúcar, como el azúcar moreno o blanco, se fabrican típicamente a partir de fuentes de alimentos como la remolacha y la caña de azúcar.

Hay dos tipos que debemos diferenciar bien: los azúcares totales y los añadidos. Los primeros incluyen los azúcares que se producen en un alimento de manera natural. Por ejemplo, los azúcares totales que se encuentran en una mermelada de fresa incluirán la cantidad de azúcar que la fruta proporciona naturalmente, más la cantidad de azúcar agregada de sacarosa utilizada para hacer el producto.

Respecto a los “azúcares agregados”, son aquellos que se han añadido a los alimentos o bebidas durante el procesamiento y la preparación para aportar un extra de sabor o permitir su conservación. Hay muchos nombres diferentes para estos: azúcar moreno, jarabe de maíz, dextrosa, fructosa, glucosa, miel, etc.

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Diferencias entre el azúcar y los edulcorantes

Los azúcares son ingredientes que obtienen su dulzura de los componentes de carbohidratos, lo que proporciona una fuente de calorías. Los edulcorantes, en cambio, son sustitutos del azúcar que tienen un sabor similar al azúcar, pero generalmente son más bajos en calorías. Estos últimos se deben usar en pequeñas cantidades debido a su dulzura intensa, lo que puede resultar en una menor ingesta de calorías.

Azúcar natural

El azúcar natural se refiere al azúcar presente de forma natural en alimentos o bebidas, como fruta, jugo de frutas, miel, leche y jarabes naturales. Estos azúcares generalmente no se procesan ni refinan y pueden tener un efecto diferente en la salud, ya que están presentes en un alimento completo.

Por ejemplo, la fructosa es un azúcar que se produce naturalmente en las frutas, que también suele proporcionar antioxidantes, fibra, potasio y vitamina C.

Azúcar refinado

El azúcar refinado se produce a partir de alimentos, comúnmente caña de azúcar o remolacha. El ingrediente crudo se procesa a través de múltiples pasos, que incluyen lavado, ebullición, filtración, evaporación, centrifugado, secado y envasado.

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Los ejemplos de azúcar refinada incluyen formas cristalizadas como el azúcar moreno o blanco, formas especiales como el azúcar en polvo y otros como el jarabe de maíz. Estos se agregan comúnmente a los alimentos y bebidas envasados por el fabricante o a las comidas preparadas en restaurantes.

Alcohol de azúcar

Estos alcoholes son edulcorantes y aditivos alimentarios que son químicamente similares al azúcar, pero contienen menos calorías por gramo y se consideran menos dulces. Los puedes encontrar en ciertos alimentos (manzanas, bayas, ciruelas), pero se fabrican a partir de azúcares refinados para la producción y venta a gran escala.

Los ejemplos de alcoholes de azúcar incluyen:

  • Eritritol
  • Hidrolizados de almidón hidrogenados
  • Isomalta
  • Lactitol
  • Maltitol
  • Jarabe de maltitol
  • Manitol
  • Sorbitol
  • Jarabe de sorbitol
  • Xilitol

Estos se suelen usar en varios productos como el chicle, las galletas u otros dulces sin azúcar.

Edulcorantes artificiales

Son aditivos alimentarios comúnmente utilizados como edulcorantes o potenciadores del sabor, más baratos que el azúcar en algunos casos. Estos son algunos de los que se utilizan:

  • Acesulfamo de potasio (Ace-K)
  • Advantame
  • Aspartamo
  • Neotame
  • Sacarina
  • Sucralosa

Los edulcorantes artificiales se encuentran comúnmente en alimentos y bebidas comercializados como “light” o “sin azúcar”. Puede ser habitual encontrarlos en productos horneados, dulces, enlatados, mermeladas, gelatinas, refrescos y pudines.

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